Bilan

Le fondateur de la start-up lausannoise HouseTrip jette l’éponge

Fondé à Lausanne par Arnaud Bertrand en 2009, le site de location de logements de vacances perd la bataille face au géant américain Airbnb.

Arnaud Bertrand et son épouse Juju Chen sont à la base d'une des plus belles success stories de web en Suisse romande.

Fondateur en 2009 à Lausanne de la start-up HouseTrip, le Français Arnaud Bertrand (41 ans) y a quitté toutes ses fonctions pour s’installer à Shanghai, avec son épouse chinoise Junjun Chen.

En juin dernier, Arnaud Bertrand a cédé la direction à George Hadjigeorgiou, ancien manager de Yahoo! Europe entré chez HouseTrip en 2012, pour s'expatrier. Son départ marque la fin d’une success story qui avait enthousiasmé la scène entrepreneuriale de Suisse romande. Incapable de lutter contre le déploiement mondial d’Airbnb, faute d’un financement concurrentiel, HouseTrip a dû se replier sur le créneau des logements pour familles dans des destinations de vacances.

C’est la HandelsZeitung qui révèle la nouvelle, alertée par une actualisation du profil d’Arnaud Bertrand sur LinkedIn. L’entrepreneur a ensuite publié un communiqué de presse pour confirmer les informations du journal zurichois.

HouseTrip avait connu un essor rapide pour afficher dès 2012 trois millions de nuitées. Un score qui lui permet de recruter Michael van Swaaji, ancien directeur de Skype, comme président du conseil d’administration. En 2013, les affaires sont à leur sommet. Diplômé de l’Ecole Hôtelière de Lausanne (EHL), Arnaud Bertrand propose 230 000 locations sur le site. Le nombre de collaborateurs est passé de deux (le fondateur et son épouse, également diplômée EHL) à 200. Des représentations ont ouvert à Londres et à Lisbonne. A ce stade, tenir en respect le concurrent américain Airbnb né en 2008 dans la Silicon Valley semble un objectif réalisable.

Or, les Américains prennent rapidement l’avantage. En 2014, ceux-ci affichent 35 millions de nuitées annuelles contre un total de 7 millions depuis le lancement d'HouseTrip. Airbnb est entretemps présent dans quasi tous les pays du monde avec une offre dans 34 000 villes qui couvre tous les segments, dont le luxe avec quelque 600 châteaux au catalogue.

Une lutte inégale

Dès les débuts, la lutte paraît inégale. Financée par trois champions du capital-risque, Index Ventures, Balderton Capital et Accel Partners, HouseTrip lève 60 millions de dollars, un record pour une start-up européenne. En face, Airbnb soutenue par Sequoia Capital et Jeff Bezos d’Amazon obtient douze fois plus: 800 millions de dollars en quatre rondes de financement. La firme pèse aujourd’hui 2,25 milliards de dollars.

« HouseTrip n’a fait aucune erreur », déclare à la HandelsZeitung Beat Schilling, fondateur de l’Institut pour les jeunes entrepreneurs. « En Suisse, nous sommes dépourvus d’investisseurs capables de placer des centaines de millions de francs dans une start-up. » Un fait qui exclut l'éventualité qu’un Uber, un Facebook ou autre DropBox puisse émerger dans nos contrées.

Arnaud Bertrand indique sur sa page LinkedIn avoir écrit un livre ce printemps sur l'aventure HouseTrip. Il s'intéresse actuellement à la réalité virtuelle, dans la perspective de créer une nouvelle start-up dans ce domaine.

Mary Vacharidis
Mary Vakaridis

JOURNALISTE

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Journaliste chez Bilan, Mary Vakaridis vit à Zurich depuis 1997. Durant sa carrière professionnelle, elle a travaillé pour différents titres de la presse quotidienne, ainsi que pour la télévision puis la radio romandes (RTS). Diplômée de l'Université de Lausanne en Lettres, elle chérit son statut de journaliste qui lui permet de laisser libre cours à sa curiosité.

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